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La stupeur augmente la croyance dans le surnaturel

Le 25 novembre 2013

Le fait de vivre des moments effroyables ou étonnants, comme de se trouver en haut du Grand Canyon ou d’être témoin d’une aurore boréale, peut augmenter notre tendance à croire en Dieu et au surnaturel.

Une étude publiée dans Psychological Science [1] montre que les spectacles grandioses, imposants ou effroyables augmentent notre motivation à donner du sens au monde qui nous entoure, et que cela pourrait être à l’origine de nos croyances dans le surnaturel.

"De nombreux comptes-rendus d’apparitions et de révélations religieuses semblent impliquer l’expérience d’une stupéfaction causée par la beauté, la puissance ou la taille d’un être divin, et ces expériences changent la façon dont les gens comprennent ou pensent le monde" explique le psychologue scientifique Piercarlo Valdesolo. Il ajoute : "nous voulions tester la prédiction tout à fait inverse : ce n’est pas la présence du surnaturel qui provoque l’effroi, mais l’effroi qui provoque la perception de la présence du surnaturel".

Valdesolo et ses collègues ont testé cette prédiction en montrant à des participants des scènes impressionnantes venant de séries documentaires de la BBC, ou des vidéos neutres venant des informations. Après quoi les participants ont été interrogés sur la frayeur qu’ils ont ressentie pendant qu’ils visionnaient la vidéo, et s’ils croyaient que des événements terrestres dévoilaient un quelconque plan de Dieu ou d’une entité non humaine.

Globalement, les participants qui ont regardé les vidéos inspirant de l’effroi tendaient à croire davantage en un contrôle surnaturel, et ils étaient plus susceptibles de croire en Dieu quand on les comparait au groupe qui avait regardé les informations. Cet effet perdurait même quand des scènes inspirant de l’effroi bien qu’impossibles, comme des gigantesques chutes d’eau dans les rues d’une ville, étaient présentées.

Une autre étude a montré que les participants qui regardaient des vidéos inspirant de la frayeur devenaient de plus en plus intolérants à propos de l’incertitude. Cet état d’esprit particulier, ce malaise vis-à-vis de l’incertitude, pourrait expliquer pourquoi les sentiments de frayeur produisent une plus grande croyance dans le surnaturel.

"L’ironie de l’histoire est que le fait de contempler ces choses dont nous savons pourtant qu’elles ont des causes naturelles, comme la formidable formation du Grand Canyon, nous pousse à les expliquer comme étant le produit de causes surnaturelles" note Valdesolo. Mais les chercheurs font remarquer que ces données pourraient aussi mettre en lumière la façon dont certains individus cherchent à expliquer le monde par des moyens profanes et scientifiques : l’expérience de l’effroi pourrait simplement nous motiver à chercher des explications, et ce quelque-soit le type d’explication.

Cela peut peut-être expliquer pourquoi, dans une autre expérience, les participants qui ont regardé une vidéo impressionnante ont affiché un plus grand malaise, et qu’ils étaient plus susceptibles de croire qu’une série aléatoire de nombres avait été conçue par la main de l’homme. A partir de ces résultats préliminaires, les chercheurs analysent désormais les facteurs qui ajustent l’effet de la peur, de la panique, de l’effroi ou de la crainte sur la croyance dans le surnaturel.

Par exemple, ils veulent savoir si le fait d’adopter des postures corporelles humbles, qui nous rendent moins puissants, pourrait nous prédisposer à vivre de la crainte. Un tel lien pourrait peut-être expliquer la présence de ce genre de postures dans la pratique religieuse, comme l’agenouillement, la prosternation, l’inclination et la contemplation.

"Plus nous agissons de manière soumise, et plus nous pourrions ressentir de la crainte, et peut-être qu’ainsi nos croyances deviennent plus solides" dit le chercheur.


Références et notes :

[1] Awe, Uncertainty, and Agency Detection. Piercarlo Valdesolo, Jesse Graham. Psychological Science.

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