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Le mythe du "chainon manquant"

Le 22 mai 2009

Des nouvelles scientifiques ont fait état de la découverte d’un fossile de la taille d’un chat de 47 millions d’années qu’ils ont surnommé Ida [1], dont les restes, incroyablement bien préservés et détaillés, ont étonné et ravi la communauté scientifique. Cette information a été reprise par de nombreux médias et décrite comme étant le "chainon manquant" reliant la chaine des ancêtres des êtres humains et de l’évolution des primates.

Bien que l’expression "chainon manquant" soit devenue courante dans le public et chez les spécialistes (pour ne pas mentionner les créationnistes), ainsi que chez les professionnels et paléontologistes, il s’agit d’un mythe.

Le fait est qu’il n’y a rien de tel qu’un "chainon manquant" entre différentes étapes de l’évolution. De nombreux, très nombreux fossiles ont été découverts, montrant par exemple le développement des os et des poumons d’une espèce à une autre. Bien entendu, tout fossile donné (y compris l’actuel célèbre Ida) est simplement un exemple pris dans le temps, un instantané du processus de transition, et non pas une pièce manquante qui complèterait la chaine.

Les photos de fossiles ressemblent à des images d’une course de cheval, et les scientifiques font comme ceux qui essayent de comprendre ce qui s’est passé entre le début et la fin de la course.

Étant donné que la fossilisation est relativement rare, l’enregistrement est incomplet, et les scientifiques n’ont pas de film ni de vidéo continus documentant chaque pas jusqu’à la fin. Mais ils ont une série de douzaines ou de centaines de photographies d’individus pris à des époques différentes, ce qui donne une image complète de la transition entre le début et la fin de la course.

Il n’y a pas de photographie identifiable manquante ni de "chainon manquant" dans le processus, et la transition ne montrera jamais un point à mi-chemin exact entre deux formes anatomiquement différentes. Ida pourrait être un des liens les plus importants dans l’enregistrement fossile transitionnel, mais il ne s’agit pas du "chainon manquant".

- La théorie de l’évolution : Et pourquoi ça marche (ou pas). Cynthia-L Mills.
- Qu’est-ce que l’évolution ? Le fleuve de la vie. Richard Dawkins.


Références et notes :

[1] Complete Primate Skeleton from the Middle Eocene of Messel in Germany : Morphology and Paleobiology. Jens L. Franzen, Philip D. Gingerich, Jörg Habersetzer, Jørn H. Hurum, Wighart von Koenigswald, B. Holly Smith. PLoS One.

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