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Les produits biodégradables sont-ils mauvais pour l’environnement ?

Le 5 juin 2011

Une fois jetés, les produits biodégradables, comme les sacs poubelles, les couches ou encore les produits jetables, sont fait de telle sorte qu’ils se dégradent assez rapidement pour disparaître dans l’environnement naturel. Mais une recherche indique que ces produits pourraient ne pas mériter l’image de "produits verts" qui les caractérise [1].

"L’idée est de dire que comme c’est biodégradable, donc c’est bon pour l’environnement, mais notre point de vue est que ce n’est pas nécessairement vrai" explique l’auteur de l’étude, le chercheur Morton Barlaz de l’Université de Caroline du Nord.

Les produits biodégradables libèrent un gaz à effet de serre, le méthane, pendant qu’ils se décomposent dans les décharges, un problème aggravé par la rapidité à laquelle ils se décomposent.

Barlaz et ses collègues ont étudié ce qui se passait quand les déchets alimentaires, le papier, le papier journal, les déchets solides d’une municipalité et un polymère biodégradable appelé le PHBO étaient enterrés dans des décharges Américaines. Leur expérience de modélisation a montré que les matériaux avec des taux élevés de décomposition, comme les déchets alimentaires et le PHBO, dégageaient en fin de compte le plus de méthane dans l’atmosphère.

"Plus le gaz est produit lentement, et plus il peut être récupéré dans les décharges", dit Barlaz. "C’est un des modes de fonctionnement des décharges. Les systèmes de collecte sont généralement installés après que les déchets soient enterrés." Pendant le temps d’intervention, de deux ans environ, plus la décomposition est rapide et plus il y a de méthane libéré dans l’atmosphère.

Pour améliorer le bénéfice environnemental des produits biodégradables, ils devraient être conçus pour se décomposer plus lentement, et ainsi plus de méthane pourrait être récupéré dans les décharges, dit-il.

Avec une bonne technologie, le méthane des décharges peut aider l’environnement. Aux États-Unis, l’Agence de Protection de l’Environnement rapporte qu’environ un tiers des déchets produits va dans des décharges qui capturent le méthane et l’utilisent pour produire de la chaleur et de l’électricité. Un autre tiers va dans des décharges où il est tout simplement brûlé (et termine dans l’atmosphère) et le reste va dans des décharges qui le laissent s’échapper dans l’atmosphère.

Le méthane reste dans l’atmosphère pendant une période de temps plus courte qu’un autre gaz à effet de serre, le dioxyde de carbone, mais entre temps il bloque plus efficacement la chaleur.


Références et notes :

[1] Is Biodegradability a Desirable Attribute for Discarded Solid Waste ? Perspectives from a National Landfill Greenhouse Gas Inventory Model. Environmental Science & Technology.

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